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“Trabajamos para obtener biocarburantes y bioproductos de biomasas residuales”

El grupo de investigación de Raquel Iglesias Esteban tiene como objetivo principal contribuir a la descarbonización del sistema energético y al desarrollo de la economía circular.

La Dra. Iglesias maneja un equipo de unas 20 personas, y está especialmente orgullosa de cómo está evolucionando su trabajo conjunto. Y no es para menos. Como responsable de la Unidad de Biocarburantes Avanzados y Bioproductos del CIEMAT (desde marzo de 2019), dependiente del Ministerio de Ciencia e Innovación, está trabajando en obtener biocarburantes como el etanol , biogás y biometano como sustituto del gas natural, además de bioproductos tipo ácido láctico como molécula base para producir bioplásticos contribuyendo así a una bioeconomía sostenible. 


Raquel Iglesias es Doctora Ingeniera Agrónoma por la Universidad Politécnica de Madrid (UPM). Antes del CIEMAT, estuvo en el CEH-CEDEX inicialmente como jefa de proyectos en el Área de Tecnologías del Agua y luego como directora de programa dentro de la planificación y tratamiento de las aguas residuales urbanas para su reutilización en diferentes usos.


“La línea de investigación biogás-biometano para valorización de residuos agropecuarios, municipales, lodos de depuradoras o biomasas dedicadas, creemos que va a desarrollarse con éxito debido a las demandas que estamos teniendo de proyectos vinculados al biogás como vector energético. Queremos desarrollar proyectos donde el biogás obtenido del tratamiento de residuos pueda integrarse en sistemas energéticos híbridos con otras renovables”, explica Iglesias.

 

Equipo de investigación de Raquel Iglesias


La hoja de ruta del biogás publicada por MITECO el pasado 15 de julio de 2021, tiene objetivos muy cercanos a los que busca este equipo de investigación donde el desarrollo del biogás pasa por el uso de biometano en el transporte pesado y sustitución del gas natural de origen fósil además de reforzar la economía circular y fijar población rural.
“También queremos generar metano a través de upgrading biológico utilizando hidrógeno renovable o aportar nuevas ideas en el uso del biogás como plataforma para la obtención de bioproductos”, explica Iglesias.  

“En estos momentos tienen cabida todas las tecnologías para conseguir combustibles alternativos al petróleo si queremos llegar a los objetivos marcados por Europa para la mitigación del cambio climático”, afirma la investigadora. 

La intención de Raquel Iglesias es ayudar a integrar este biometano como fuente energética en sistemas locales. “En mi opinión el modelo energético pasa por generar la energía donde se necesita en la medida que sea posible, ayudando además al crecimiento de industrias y generando nuevas cadenas de valor”, nos comenta.  

 

EDAR como “biorrefinerías”


Iglesias nos explica que su equipo es referencia en la caracterización y  pretratamientos de biomasa lignocelulósica para su trasformación vía enzimática y  fermentativa a bioproductos, como por ejemplo, nos cuenta que ahora está en un proyecto donde las toallitas que llegan a las EDARs las están transformando en etanol para usarlo como biocarburante, “las EDARs van a dejar de ser instalaciones que solo traten  el agua residual  para verter  al medio o reutilizarla  en usos como la agricultura, van a convertirse en verdaderas biorrefinerías donde se obtenga energía, nutrientes y otros bioproductos de valor añadido”.

Sin duda a la Dra. Iglesias le gusta y motiva el concepto de bioeconomía circular “Trabajar en el entorno de la economía circular, darles una nueva vida a los residuos, intentar que terminen lo más tarde posible en un vertedero es un reto no solo interesante, ya es una necesidad sin vuelta atrás”. 

 

Uso de la ingeniería evolutiva

 

Otro de los trabajos en los que está metida la Unidad de Biocarburantes Avanzados y Bioproductos, es conseguir que los microorganismos que forman parte de estas transformaciones de biomasa a bioproductos, como hongos o bacterias, tengan mejores rendimientos de transformación mediante procesos de ingeniería evolutiva. 

“Nosotros trabajamos con plataforma azúcar, es decir, extraemos el azúcar de las biomasas y es este azúcar lo que los microorganismos transforman en los bioproductos deseados. Somos buenos en este proceso de sacar azúcares y preparar a los microorganismos para que puedan trabajar en estos medios azucarados.

 

 

 

 

Los procesos biotecnológicos son cada vez más eficientes debido a que se pueden adaptar estos microorganismos y modificar genéticamente para que utilicen estos azúcares en unas determinadas condiciones” nos explica.


Raquel Iglesias en su anterior puesto trabajó en planes de riesgo para el uso de agua residual. “Cuando utilizas aguas residuales donde hay patógenos y sustancias que dañan el medioambiente tienes que ver cómo tratarla y cómo manejarla, para no tener problemas ni medioambientales ni sanitarios."

El reglamento europeo de uso de aguas regeneradas en agricultura obliga a tener un plan de manejo del riesgo. Durante años me dediqué al uso de las aguas regeneradas, tanto del tratamiento como del desarrollo del marco normativo, y sigo en cierto modo vinculada a estos temas colaborando con la revisión de documentos o peticiones que me llegan desde el MITECO o proyectos de la UE” comenta la doctora Iglesias.

 

Defensora del sistema público de investigación


Raquel Iglesias siente que su trabajo en el sistema público de investigación es complicado y desafiante, pero considera que conseguir aportar resultados para mejorar el medioambiente y por consiguiente la calidad de vida de las personas trabajando para al bien común merece sin duda la pena. “Elaborar datos y participar en desarrollos normativos para que todos podamos funcionar respetando el medioambiente me proporciona mucha satisfacción”, confiesa.

Iglesias ha trabajado principalmente en implantación y desarrollos normativos de depuración y reutilización de aguas residuales tanto a nivel nacional como internacional y en la evaluación de tecnologías de tratamiento para el MITECO, actividad que está consiguiendo aunar en su actual puesto en el desarrollo de EDARs como biorrefinerías.

Sigue vinculada a asociaciones de tratamientos de aguas residuales, eficiencia energéticas y reutilización como la AEAS y de biogás como AEBIG. Además, está colaborando en planes y estrategias para implementar la economía circular, por ejemplo, en la Estrategia Andaluza de Bioeconomía Circular y es muy activa en plataformas relacionadas con el uso de biomasa como BIOPLAT o el uso del bioetanol en la asociación Bio-e  o APPA biocarburantes.
 

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